Los riesgos de la agricultura industrial nos empujan a un mundo postantibiótico, pero los consumidores están exigiendo un cambio.

Kate Morgan no tenía la intención de involucrarse en la granja de cerdos de su familia en Yorkshire, en el noreste de Inglaterra. Pero al regresar a casa después de haberse aburrido de su trabajo de oficina, la joven de 34 años se determinó a ayudar a buscar nuevas oportunidades para el negocio agrícola que sus padres habían empezado desde cero a mediados de los años noventa.

Esa oportunidad se presentó hace tres años cuando un procesador de carne de cerdo se acercó a la familia en busca de carne sin antibióticos para vender a una creciente base de clientes en Estados Unidos. El compromiso de la granja con la salud de los cerdos —y por lo tanto menos enfermedades entre sus animales— significaba que ya minimizaba el uso de antibióticos, por lo que, con la ayuda de una prima para el cerdo libre de drogas, los eliminaron por completo de los mil 200 cerdos reproductores que crían al aire libre. Todos los cerdos sin antibióticos se venden a Karro Foods y se exportan a clientes en Estados Unidos, incluida la cadena de comida rápida Chipotle.

En Estados Unidos el 60% de todos los antibióticos que consumen los animales de granja son importantes desde el punto de vista médico, lo que significa que también se utilizan en medicina humana. Además de tratar enfermedades, los agricultores usan antibióticos por varias razones.

Algunos los usan como un profiláctico, para evitar que los animales contraigan enfermedades en primer lugar. Esto es particularmente atractivo para las granjas que mantienen a los animales en espacios cerrados y estrechos, que proporcionan las condiciones perfectas para la propagación de enfermedades. En 2017, la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos emitió una guía que indicaba que los antibióticos humanos no deberían usarse únicamente como estimuladores del crecimiento, aunque hay evidencia de que los antibióticos todavía se usan para engordar al ganado.

El alto uso de antibióticos en la agricultura es una mala noticia para la medicina humana. El uso excesivo y el uso indebido contribuyen al desarrollo de bacterias resistentes a los antimicrobianos, que pueden transmitirse a los seres humanos a través del contacto directo con los animales, a través de la cadena alimentaria o del medio ambiente. Esto está generando temores de una era posterior a los antibióticos donde los humanos no pueden tratar algunas infecciones comunes. Ya en la actualidad, aproximadamente 700 mil personas en todo el mundo mueren a causa de infecciones resistentes a los medicamentos. Para el año 2050, según predicen algunos expertos, la resistencia a los antibióticos podría cobrar 10 millones de vidas y costar hasta 100 billones de dólares.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha pedido el fin del uso de antibióticos en animales sanos. Pero el gobierno de Estados Unidos ha rechazado esta petición, poniendo en tela de juicio la ciencia de la OMS. Y a pesar de que la creciente demanda de los consumidores estadounidenses de carne producida sin antibióticos alienta a los agricultores como Morgan a cambiar, los académicos de salud global han dicho que la dependencia de Estados Unidos en el cambio liderado por el mercado significa que el progreso sigue siendo lento.

Morgan aún no ha eliminado el uso de antibióticos por completo en los mil 700 cerdos que cría en el interior, ya que esa carne se vende en Reino Unido donde, dice, no existe una demanda de consumo tan fuerte. Parte de la razón es que el sector porcino del Reino Unido no usa tantos antibióticos. Por kilogramo de animal, el Reino Unido usa poco más de la mitad de lo que Estados Unidos, según el Natural Resources Defense Council, una organización ambiental sin fines de lucro.

“La razón por la que algunos productores de carne de cerdo luchan (para reducir el uso de antibióticos) en EU es que están tan densamente poblados en términos de rebaños, lo que los hace susceptibles a la infección de granjas vecinas”, dijo Morgan, quien dedicó tiempo a investigar el uso de antibióticos en granjas porcinas en Estados Unidos y Europa antes de hacer cambios en su propia granja.

En EU, la preocupación del consumidor sobre el uso de antibióticos en granjas ya ha ayudado a impulsar un cambio importante en el uso de drogas en el sector del pollo. Se estima que aproximadamente la mitad de todos los productores de pollo en Estados Unidos están reduciendo activamente el uso de antibióticos, y una serie de establecimientos de comida rápida, como McDonald’s, KFC, Taco Bell, Burger King, Chipotle, Pizza Hut y Subway, están implementando políticas más estrictas sobre los antibióticos en la carne que sirven.

El cambio ya está teniendo un efecto positivo, ya que los funcionarios de Estados Unidos informaron que las ventas y la distribución de antibióticos de importancia médica para la producción de alimentos en Estados Unidos cayeron un 14% entre 2015 y 2016, la primera disminución desde que la agencia comenzó a recopilar datos en 2009.

A pesar de los avances en el sector avícola, Estados Unidos tiene un largo camino por recorrer. El progreso no ha sido tan rápido en los sectores de carne de res y cerdo, según un informe del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales (NRDC, por su sigla en inglés). Lena Brook, directora de alimentos del NRDC, dice que esto se debe en parte a que los cerdos y las vacas viven más tiempo, lo que dificulta la prevención de enfermedades y la necesidad de antibióticos.

Sin embargo, Brook dice que los agricultores estadounidenses pueden encontrar soluciones para reducir el uso de antibióticos, apuntando a las prácticas en los principales países productores de carne de cerdo como Dinamarca y Países Bajos. Estados Unidos usa más de siete veces la cantidad de drogas médicamente importantes por kilogramo de carne de cerdo que producen esos países. Los agricultores allí emplean una serie de medidas de sentido común para reducir el riesgo de enfermedad, como la limpieza frecuente del hogar, la reducción de la densidad animal y la mejora de las dietas. “No necesitamos reinventar la rueda”, dijo Brook.

Para abordar con éxito el problema se requiere un cambio mundial. Se pronostica que el uso global de antibióticos aumentará en un 67 por ciento entre 2010 y 2030, y casi se duplicará en países como China, India, Brasil y Rusia, impulsado por un aumento en la demanda de carne y productos lácteos por parte de los consumidores, y un cambio a gran escala en las granjas industriales donde los antibióticos se usan habitualmente.

Sin soluciones globales, dicen los especialistas en enfermedades infecciosas, la resistencia a los medicamentos se extenderá por todo el mundo a través de los movimientos de la población de ganado y humanos, negando el progreso de los países.

Una solución podría ser un impuesto sobre el uso de antibióticos para disuadir a todos, salvo el uso crítico en el ganado; o alternativamente, los países individuales podrían usar el comercio como una herramienta de negociación para forzar la acción.

La Unión Europea ya ha dicho que quiere que cualquier país que exporte productos animales al bloque cumpla con sus propias reglas sobre antibióticos, que incluyen la prohibición del uso de antibióticos como promotores del crecimiento y límites más estrictos para el uso profiláctico. En Estados Unidos, Thomas Gremillion, director de política alimentaria de la Federación de Consumidores de Estados Unidos, dice que el gobierno necesita comenzar a establecer objetivos más estrictos para reducir el uso de antibióticos en las granjas.

“Tenemos que comenzar a recopilar datos sobre lo que los agricultores están usando, definir objetivos y establecer objetivos. Eso es lo que están haciendo los países exitosos”, dijo Gremillion.

En última instancia, no se trata de eliminar necesariamente todo el uso de antibióticos en la agricultura, dijo Brook, sino que lo limitó a tiempos esenciales. “Está bien tratar animales con antibióticos. No es necesario que ‘ningún antibiótico nunca’ sea un buen sistema de cultivo. Queremos normalizar el uso responsable de antibióticos para que todos los productores estén reduciendo el uso. Ahí es donde necesitamos una política en su lugar”, dijo.

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